sábado, 7 de abril de 2018

PLANIFICACIÓN DEL RETORNO DE MUESTRAS COMETARIAS DE LA MISIÓN CAESAR AL 67P/CHURYUMOV-GERASIMENKO


Traducción de párrafos seleccionados del abstract de la ponencia “The CAESAR New Frontiers Mission”: 5. Contamination, reovery and curation” de la 49º Lunar and Planetary Science Conference 2018.
La misión Comet Astrobiology Exploration Sample Return (CAESAR) adquirirá y traerá de regreso a la Tierra para analizar en laboratorio un mínimo de 80 g de material de superficie del núcleo del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (67P). CAESAR caracterizará la región de superficie muestreada, conservará la muestra recogida en un estado prístino y los volátiles evolucionados capturándolos en un depósito de gas separado. Los análisis de muestras cometarias en laboratorios en la Tierra pueden proporcionar un conocimiento sin precedentes sobre la historia presolar a través de las etapas iniciales de formación de planetas hasta el origen de la vida. Los objetivos de análisis de muestra de CAESAR abordan cuestiones relacionadas con la naturaleza de los materiales originarios del Sistema Solar y cómo estos componentes fundamentales se unieron para formar planetas y dar vida. Traer a la Tierra muestras cometarias es fundamental para suministrar material para generaciones de descubrimientos científicos en laboratorios de todo el mundo. Para lograr los objetivos de la misión CAESAR, las muestras deben conservarse y documentarse a través de la recopilación, recuperación y curación dentro de los recursos del programa New Frontiers 4 de la NASA. Hemos tomado nuestras experiencias de OSIRIS-REx, Hayabusa, Genesis, Stardust y Apollo.
CAESAR toma las estrategias ejecutadas con éxito en OSIRIS-REx y las aplica al entorno cometario (…)  A diferencia de OSIRIS-REx, los requisitos de limpieza para una muestra cometaria incluyen compuestos volátiles (…) Estrategia de recuperación: la cápsula de devolución de muestra (SRC, por Sample Return Capsule) de CAESAR aterrizará a las 9:14 a.m. del 20 de noviembre de 2038 en el campo de entrenamiento y pruebas de Utah (UTTR). Este es el mismo lugar donde se han recuperado las únicas misiones de retorno de muestras no tripuladas de la NASA (Génesis, Stardust y pronto OSIRIS-REx). CAESAR aprovechará las operaciones de recuperación y los procedimientos de estas misiones previas aprovechando las lecciones aprendidas con el fin de reducir el tiempo para asegurar las muestras en un almacenamiento frío y limpio. Al igual que Genesis, Stardust y OSIRIS-REx, CAESAR utilizará activos de rastreo militar en Hill Air Force Base para ubicar el SRC rápidamente. Las operaciones de recuperación nominal de CAESAR incluyen dos helicópteros montados justo afuera de la elipse de aterrizaje antes del aterrizaje y dos vehículos todoterreno con tracción en las cuatro ruedas para transportar al equipo de recuperación y al contenedor de almacenamiento en frío al sitio de aterrizaje del SRC si el clima impide operaciones de recuperación de vuelo nominal.
La protección de las muestras de la misión CAESAR se basa en décadas de experiencia en las misiones Apollo, Genesis, Stardust y Hayabusa, que mostraron la importancia y el desafío de evitar la contaminación y alteración de las muestras. La lección clave de estas misiones anteriores es que la protección de muestras comienza con el diseño de la misión. Con este fin, los científicos de muestra de CAESAR se han integrado desde el principio con la ingeniería de la misión para identificar los requisitos de contaminación y los controles ambientales de las muestras. Las muestras volátiles y sólidas se separan en vuelo en contenedores distintos y se devuelven en frío para evitar la alteración y el fraccionamiento isotópico.
Por necesidad, los protocolos de CAESAR para evitar la alteración de las muestras van mucho más allá de las misiones de retorno de muestras anteriores. Los sólidos cometarios probablemente consistirán en un conjunto de componentes altamente desequilibrados de la nebulosa solar temprana, y deben mantenerse fríos y secos para evitar reacciones entre los granos y con cualquier humedad adventicia. Los silicatos amorfos en las partículas de polvo interplanetarias cometarias I) se cambian en silicatos hidratados en horas en agua a temperatura ambiente. Incluso una exposición breve de la muestra al agua líquida podría confundir los intentos de determinar si la actividad acuosa se produjo en el 67P.
Los procedimientos de recuperación, almacenamiento y manejo de CAESAR, como las instalaciones, se diseñarán para proteger las muestras de la contaminación, cambios de temperatura y humedad que podrían inducir la alteración de la muestra. Las instalaciones permitirán la documentación cuidadosa y el procesamiento de las muestras para permitir un amplio análisis científico conservando la mayoría de las muestras (≥75%) para futuras investigaciones. El equipo científico de CAESAR realizará análisis de muestras para alcanzar las metas y los objetivos de investigación científica de la misión durante el examen preliminar, pero es la correcta conservación de la muestra lo que permite que esas investigaciones continúen durante décadas después del retorno de la misma.
Traducción de párrafos seleccionados de:

LA MISIÓN SWIFT CAPTÓ LA DESACELERACIÓN DEL COMETA 41P

Las observaciones de la nave espacial Swift de la NASA, ahora rebautizada como Observatorio Neil Gehrels – Swift después del fallecimiento del último investigador principal de la misión; han capturado un cambio sin precedentes en la rotación de un cometa. Las imágenes tomadas en mayo de 2017 revelan que el cometa 41P/Tuttle-Giacobini-Kresák -41P para abreviar- giraba tres veces más lento de lo que era en marzo, cuando fue observado por el Discovery Channel Telescope en el Observatorio Lowell en Arizona.
La desaceleración abrupta es el cambio más espectacular en la rotación de un cometa jamás visto.
“El récord anterior de un cometa le ocurrió al 103P/Hartley 2, lo que disminuyó su rotación de 17 a 19 horas durante 90 días”, dijo Dennis Bodewits, investigador asociado de la Universidad de Maryland (UMD) en College Park, quien presentó los hallazgos el miércoles 10 de enero en la reunión de la American Astronomical Society (AAS) en Washington. “Por el contrario, 41P se redujo en más de 10 veces en tan solo 60 días, por lo que tanto el alcance como la velocidad de este cambio es algo que nunca antes habíamos visto”.
El cometa orbita el Sol cada 5,4 años, viajando tan lejos como el planeta Júpiter, cuya influencia gravitatoria se cree que lo ha capturado en su camino actual. Se estima que tiene menos de 1,4 kilómetros de ancho; 41P se encuentra entre las más pequeños de la familia de cometas cuyas órbitas están controladas por Júpiter. Este pequeño tamaño ayuda a explicar cómo los chorros (jets) generados en la superficie del 41P fueron capaces de producir un cambio tan dramático.
Cuando un cometa se acerca al Sol, el aumento del calentamiento hace que el hielo de su superficie cambie su estado directamente a un gas, produciendo chorros que lanzan partículas de polvo y granos helados al espacio. Este material forma una atmósfera extendida, llamada coma. El agua en la coma se descompone rápidamente en átomos de hidrógeno y moléculas de hidroxilo cuando se expone a la luz solar ultravioleta. Debido a que el Telescopio Ultravioleta/Óptico (UVOT) del Swift es sensible a la luz UV emitida por el hidroxilo, es ideal para medir cómo los niveles de actividad del cometa evolucionan a lo largo de la órbita.
Las observaciones terrestres establecieron el período de rotación inicial del cometa en aproximadamente 20 horas a principios de marzo de 2017 y detectaron su desaceleración más tarde el mismo mes. El cometa pasó a 21,2 millones de km. de la Tierra el 1° de abril, y ocho días después hizo su aproximación más cercana al Sol. La cámara UVOT del Swift fotografió el cometa del 7 al 9 de mayo, revelando variaciones de luz asociadas con material recientemente expulsado a la coma. Estos cambios lentos indicaron que el período de rotación del 41P se había más que duplicado, estimado entre 46 y 60 horas.
Las estimaciones basadas en los datos del UVOT de la producción de agua del 41P, junto con el tamaño pequeño del cuerpo, sugieren que más de la mitad de su superficie contiene jets activados por la luz solar. Esa es una fracción mucho mayor de su superficie que en la mayoría de los cometas, que normalmente muestran eyecciones de gas y polvo solo en alrededor del 3 por ciento de sus superficies.
“Sospechamos que los chorros de las áreas activas están orientados de manera favorable para producir los momentos de torsión que han desacelerado el giro de 41P”, dijo Tony Farnham, científico investigador principal de la UMD. “Si los jets siguieron actuando después de las observaciones de mayo, el período de rotación de 41P podría haberse reducido a 100 horas o más en este momento”.
Un giro tan lento podría hacer que la rotación del cometa sea inestable, lo que le permite comenzar a caer sin un eje de rotación fijo. Esto produciría un cambio dramático en el calentamiento estacional del cometa. Bodewits y sus colegas observan que al extrapolar hacia atrás sugiere que el cometa estaba girando mucho más rápido en el pasado, posiblemente lo suficientemente rápido como para provocar deslizamientos de tierra o fragmentación parcial y la exposición de hielo fresco. Fuertes estallidos de actividad en 1973 y 2001 pueden estar relacionados con los cambios rotacionales del 41P.
Una relación menos extrema entre la forma, actividad y giro de un cometa fue vista previamente por la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea, que entró en órbita alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en 2014. El giro del cometa se aceleró por dos minutos mientras se acercaba al Sol y luego redujo la velocidad en 20 minutos a medida que se alejaba. Al igual que con el 41P, los científicos piensan que estos cambios fueron producidos por la interacción entre la forma del cometa y la ubicación y actividad de sus jets.
En Memoria de Neil Gehrels:
La nave espacial Swift de la NASA ha llevado a cabo una amplia serie de investigaciones científicas durante 13 años: monitorea cometas, estudia estrellas que albergan exoplanetas y atrapa explosiones de supernovas, estrellas de neutrones y agujeros negros, y continúa en pleno funcionamiento. La NASA anunció en la reunión de la AAS que la misión ha sido renombrada en honor a Neil Gehrels, quien ayudó a desarrollar al Swift y se desempeñó como su investigador principal hasta su muerte el 6 de febrero de 2017.

Fuente:

martes, 27 de marzo de 2018

COMETAS Y ASTEROIDES BAÑAN A MARTE CON MATERIALES ORGÁNICOS


Por Jake Parks (Revista Astronomy)




Un nuevo estudio sugiere que los impactos de cometas y asteroides, que contienen compuestos orgánicos, son responsables de aproximadamente el 30 por ciento del material orgánico que se encuentra en la superficie marciana. El concepto de este artista (de una misión Mars Scout propuesta pero no realizada) muestra el impacto de una sonda de alta velocidad similar a un meteorito grande.
Universidad Estatal de Arizona / Ron Miller
Durante décadas, los astrónomos sospecharon que Marte podría estar lleno de orgánicos, que son moléculas basadas en el carbono como proteínas, carbohidratos y ácidos nucleicos. Sin embargo, no fue sino hasta 2015 que el rover Mars Curiosity descubrió la primera evidencia que mostraba que estos compuestos que sustentan la vida no solo estaban presentes, sino que también estaban esparcidos por todo el planeta rojo.
En ese momento, los astrónomos sospechaban que los orgánicos hacían autostop a Marte casi exclusivamente a bordo de diminutas partículas de polvo interplanetarias (que son increíblemente comunes y causan la mayoría de los meteoros aquí en la Tierra). Pero ahora, solo tres años después, una nueva investigación sugiere lo contrario.
En un nuevo estudio que se publicará el 15 de julio en la revista Icarus, un equipo internacional de investigadores descubrió que alrededor de un tercio del material orgánico en Marte había sido liberado por impactos de asteroides y cometas. Para determinar esto, los investigadores crearon un modelo de computadora del sistema solar que incluía cientos de miles de asteroides y cometas. Luego utilizaron Peregrine, una supercomputadora de la Universidad de Groningen en Holanda para ejecutar múltiples simulaciones.
Después de ejecutar las simulaciones durante unas semanas, los investigadores se sorprendieron al descubrir que los cometas y los asteroides son probablemente responsables de aproximadamente un tercio de las 192 toneladas de carbono que caen en Marte cada año. Más específicamente, encontraron que los asteroides entregan alrededor de 50 toneladas de material orgánico por año (26 por ciento), mientras que los cometas representan alrededor de 13 toneladas (7 por ciento).
Estos hallazgos también encajan perfectamente con el reciente descubrimiento de que las moléculas orgánicas constituyen casi la mitad del cometa 67P, que fue visitado por la nave espacial Rosetta en 2014.
Según las simulaciones, los cometas y asteroides bañan a Marte con aproximadamente un tercio de sus compuestos orgánicos en general. Los otros dos tercios provienen del polvo espacial interplanetario.
Además, a diferencia de la caída de polvo interplanetario, que distribuye orgánicos de forma un tanto uniforme sobre toda la superficie marciana, los compuestos orgánicos entregados por los asteroides y los cometas se concentraron en unas 93 millas (150 kilómetros) de cráteres de impacto. Este es un hallazgo importante porque podría afectar el análisis de las muestras in situ tomadas por los rovers de Marte actuales y futuros.
Los nuevos hallazgos no solo tienen implicaciones para las futuras misiones de Marte, sino también para la investigación exoplanetaria. De acuerdo con Kateryna Frantseva, una estudiante de doctorado de la Universidad de Groningen y autor principal del estudio, en un comunicado de prensa, "Cerca de otras estrellas, también hay exo-asteroides y exo-cometas que pueden regar las superficies de los exoplanetas con carbono. Si, además de eso, hay agua, entonces tienes los ingredientes necesarios para la vida".
Aunque estamos muy lejos de explorar las superficies de los exoplanetas para obtener carbono, uno de los objetivos principales del recientemente retrasado Telescopio Espacial James Webb será estudiar las atmósferas de los exoplanetas. Pero, hasta entonces, los investigadores planean centrarse en Mercurio, donde esperan revelar cuánta agua se ha derramado sobre el planeta más pequeño y más interno de nuestro sistema solar.
Traducción de:


lunes, 26 de marzo de 2018

¿VOLVEREMOS AL COMETA 67P/CHURYUMOV-GERASIMENKO EN 2029? LA MISIÓN CAESAR FINALISTA DE “NEW FRONTIERS” DE LA NASA (PARTE 2)



Volver al 67P es la mejor opción, claramente. Los dos años de observación continua de la misión Rosetta (y las pocas horas de Filae) han generado una enorme cantidad de datos, es el cometa más conocido por lejos en todos sus aspectos, es el único del que tenemos cartografía. Y eso es fundamental, no solamente para programar la extraída de material sino también para que los datos que se extraigan de ese material se complementen con los de la misión europea. Las objeciones que se han producido sobre “repetir cometa” no tienen peso alguno.
La misión tiene un atractivo fundamental, poder analizar los componentes orgánicos (tolinas, es un término acuñado por Carl Sagan) que sabemos gracias a Rosetta que existen en el 67P. Y ese análisis podrá realizarse con las muestras en la Tierra, con toda la tecnología disponible en nuestros laboratorios, y con la posibilidad de analizar las muestras en el futuro todas las veces que se pueda. Esas muestras, como dijimos en la entrada anterior, se obtendrán con un “sorpaso” de la sonda sobre la superficie del cometa y la extensión de un brazo que generará una especie de disparo de nitrógeno para que las partículas del regolito de la superficie del núcleo se acumulen en el contenedor en el otro extremo del brazo. Se prevé recoger entre 100 y 800 gramos de polvo y gas cometario, con fragmentos de hasta 4.5 centímetros. Luego el sistema separará las sustancias volátiles de las sólidas en contenedores separados y preservará las muestras en frío. CAESAR volverá después a la Tierra y en órbita los contenedores con las muestras se colocan en una cápsula que reingresará en la atmósfera en 2038 en una misión similar a la Stardust.
Un último dato, la CESAR será propulsada por un motor iónico, el medio de propulsión actual más adecuado para misiones interplanetarias, que usa un haz de iones (átomos cargados eléctricamente por energía solar) de Xenón. El motor se llama NEXT (NASA Evolutionary Xenon Thruster), y CAESAR será la primera nave espacial en usarlo… si logra vencer la competencia.

viernes, 16 de marzo de 2018

¿VOLVEREMOS AL COMETA 67P/CHURYUMOV-GERASIMENKO EN 2029? LA MISIÓN CAESAR FINALISTA DE “NEW FRONTIERS” DE LA NASA (PARTE 1)



Los fanáticos cometarios estamos contentos. De los dos proyectos finalistas del concurso de propuestas de exploración del sistema solar de la NASA “New Frontiers”, una es una misión que se propone recoger muestras de un núcleo cometario: CAESAR (Comet Astrobiology Exploration Sample Return). Las anteriores misiones New Frontiers seguramente les sonaran: la 1 es la sonda Hew Horizons (que ya llegó a Plutón), la 2 es la sonda Juno (que ya llegó a Júpiter) y la 3 es la sonda OSIRIS-REx, cuyo destino es el asteroide Bennu para recoger muestras de su suelo (llegará en 2020). La cuarta misión se decide en 2019 y el lanzamiento sería en 2024. La NASA había fijado una serie de objetivos para los propuestas (Venus parecía el más interesante, a los lunáticos nos gustaba la recogida de muestras de la cuenca Aitken, en la cara oculta) y finalmente el 20 de diciembre pasado se eligieron las “finalistas”: CAESAR y “Dragonfly”, una sonda que sobrevolará diversas regiones de Titán, la súper interesante luna de Saturno (aunque no pasará por sus famosos lagos de metano).
La misión sería un auténtico avance científico porque su objetivo es recoger de la superficie del cometa y traerlas de vuelta a la Tierra. La sonda tiene un diseño similar a las sondas OSIRIS-REx de la NASA y Hayabusa 2 de la agencia espacial japonesa JAXA que se proponen recoger muestras de asteroides y regresarlas. No se descenderá sobre el cometa sino que se lo sobrevolará, luego de estar varios meses en órbita para elegir el sitio, utilizando un brazo robótico en lo que se conoce como TAG (Touch-And-Go). Luego la sonda volverá a nuestro planeta y las muestras contenidas en una cápsula que proveerá JAXA (que ya ha recuperado muestras del asteroide Itokawa en 2010 con la misión Hayabusa 1).
El lanzamiento sería en 2024, el encuentro con el 67P en 2029 y para 2038 tendríamos las muestras en la Tierra.
¿Por qué el 67P? Lo veremos en la próxima.

jueves, 8 de marzo de 2018

COMETA IKEYA-ZHANG (1661 Y 2002)


Con Juan Manuel Biagi, frecuente colaborador y ferviente buscador de material para Cometaria, somos admiradores de “Theatrum Cometicum”. Es una enciclopedia de todos los cometas que existieron hasta 1667, cuando se publicó. Su autor es un clérigo y astrónomo aficionado polaco llamado Stanislaw Lubienecki. Es probable que no podamos confiar en la exactitud de los datos de los cometas en la antigüedad, pero el registro de los cometas modernos es claramente detallado. Y tanto que en 2002, cuando el 1º de febrero un astrónomo aficionado japonés y otro chino descubrieron independientemente el cometa C/2002 C1 Ikeya-Zhang, el astrónomo japonés Syuichi Nakano calculó, con los elementos orbitales, que era un cometa periódico, con anteriores perihelios en 877, 1273 y 1661. Y en Theatrum Cometicum encontramos la observación de Erhardus Weigelius (Jena, Alemania) de ese año y un grabado tan preciso como hermoso, como todos los del libro.
Así se veía en 1661:




Y así en 2002 (por Rolando LIGUSTRI and Lucio FURLANETTO)



jueves, 1 de marzo de 2018

EL ACERCAMIENTO QUE NO FUE. LAS VOYAGER Y EL COMETA KOHLER



Nuestro experto en astronáutica Juan Manuel Biagi nos envió esta rareza de sus archivos, el número 10 del “Mission Status Bulletin Voyager” del 20 de octubre de 1977. A esa fecha, la Voyager 1 estaba a 39 millones de kilómetros de la Tierra (nada, si pensamos que desde 2012 es el primer objeto humano en entrar en el espacio interestelar), habiendo sido lanzada el 5 de septiembre de 1977. La Voyager 2 estaba a ese día a 48 millones de kilómetros, todavía delante de su sonda gemela y aprovechando la ventaja de haber sido lanzada antes (20 de agosto de 1977). Luego, por los enviones gravitatorios propios de cada misión, la Voyager 1 la sobrepasaría para siempre.
En ese boletín se anuncia la oportunidad que tenían ambas Voyager de estudiar un cometa recientemente descubierto, el 1977 XIV Kohler, descubierto como una manchita difusa de magnitud 10 por el aficionado norteamericano Merlin Kohler el 4 de septiembre de 1977. El descubrimiento lo realizó con un telescopio de 20 cm., en esos felices tiempos en que los aficionados descubrían la mayoría de los cometas.
Para la fecha del boletín el Kohler se acercaba a la Tierra, con la que tendría su máximo acercamiento el 10 de noviembre de 1977. La idea era que en fecha 2 de noviembre (Voyager 2) y 8 de noviembre (Voyager 1), cuando se acercaran al cometa, las sondas fueran programadas para lo que sería el primer acercamiento de una nave espacial a un cometa.
La idea era osada, cambiar el programa de las sondas más ambiciosas lanzadas hasta ese momento, a pocos días de su despegue para estudiar un cometa descubierto luego del lanzamiento (por lo que nada se sabía de él).
La idea se dejó de lado posteriormente, por cuanto el cometa se dirigía directo al Sol y la exposición directa de las cámaras de las sondas a la luz solar podría dañarlas.
Hubo que esperar unos años hasta que la primera sonda contactara con un cometa. Ya lo hemos tratado en una entrada anterior. ¿Recuerdan cual fue?
Esta hermosa imagen del cometa Kohler se encuentra en una pequeña web (www.cometkohler.com ), que solamente contiene los elementos orbitales y una imagen, la que reproducimos. La web tiene como encabezamiento “ A mi padre, Merlin Kohler”. Y es muy emotiva.

sábado, 24 de febrero de 2018

UN COMETA AZUL ELÉCTRICO



El cometa más interesante de nuestros días, al que aspiramos a observar, es el C/2016 R2 Panstarrs, descubierto por el telescopio de la Universidad de Hawaii de ese nombre el 7 de septiembre de 2016. El color azul se debe a que es increíblemente rico en monóxido de carbono (que cambia de sólido a gaseoso cuando el sol incide sobre el núcleo) que es expulsado a grandes cantidades y que ionizado por el viento solar da ese hermoso y un poco inquietante color azulado. Lo confirmaron las observaciones con el telescopio del  Arizona Radio Observatory en Mount Graham.
Su perihelio será en mayo (a 2.6 unidades astronómicas). Es una cita única para todos los que tenemos una expectativa de vida menor a los 20.800 años que tardará en completar el próximo periodo.
La foto y la animación pertenecen a Michael Jäger y fueron tomadas el 6 de enero de 2018.
Fuentes:



jueves, 15 de febrero de 2018

REGRESO DEL COMETA 96P DETECTADO POR LA ESA Y SATÉLITES DE LA NASA


Las misiones de observación solar SOHO y STEREO detectaron el regreso del cometa 96P/Machholz cuando entró en sus campos de visión entre el 25 y el 30 de octubre de 2017. Es extremadamente raro que los cometas se vean simultáneamente desde dos ubicaciones diferentes en el espacio, y estas son las observaciones paralelas más completas jamás tomadas de este cometa.
El cometa ingresó en el campo de visión de STEREO y lo cruzó diagonalmente. La mayor parte de la corona ha sido suprimida para resaltar el cometa, dejando solo el flujo dinámico del viento solar.

Crédito: NASA's Goddard Space Flight Center/STEREO/Bill Thompson/Joy Ng
La ESA (Agencia Espacial Europea) y la misión de la NASA SOHO - abreviatura de Solar and Heliospheric Observatory - recibieron la visita de un viejo amigo cuando el cometa 96P entró en su campo de visión el 25 de octubre de 2017. El cometa entró en la parte inferior en la esquina derecha de la vista de SOHO, y rodeó el borde derecho antes de partir el 30 de octubre. SOHO también detectó el cometa 96P en 1996, 2002, 2007 y 2012, convirtiéndose en el visitante cometario más frecuente de la nave espacial.
Al mismo tiempo, el cometa 96P atravesó una segunda misión de la NASA: STEREO – abreviatura de Solar and Terrestrial Relations Observatory - también observó el cometa entre el 26 y 28 de octubre, desde el lado opuesto de la órbita de la Tierra. Es extremadamente raro que los cometas se vean simultáneamente desde dos ubicaciones diferentes en el espacio, y estas son las observaciones paralelas más completas del cometa 96P hasta el momento. Los científicos están ansiosos por utilizar estas observaciones combinadas para aprender más sobre la composición del cometa, así como su interacción con el viento solar, el flujo constante de partículas cargadas del sol.
Ambas misiones reunieron medidas de polarización del cometa; estas son mediciones de la luz solar en las que todas las ondas de luz se orientan de la misma manera después de pasar a través de un medio, en este caso, partículas en la cola del cometa. Al agrupar los datos de polarización, los científicos pueden extraer detalles sobre las partículas por las que pasó la luz.
"La polarización es una función importante de la geometría de observación, y obtener mediciones múltiples al mismo tiempo podría proporcionar información útil sobre la composición y la distribución del tamaño de las partículas de la cola", dijo William Thompson, observador jefe de STEREO en el Goddard Space Flight Center de la NASA. Greenbelt, Maryland.
El cometa 96P, también conocido como cometa Machholz, por el descubrimiento del cometa por el astrónomo aficionado Dan Machholz en 1986, completa una órbita alrededor del Sol cada 5,24 años. Hace su aproximación más cercana al Sol a una altura de 11 millones de millas, una distancia muy cercana para un cometa.
Cuando el cometa 96P apareció en la vista de SOHO en 2012, los astrónomos aficionados que estudiaban los datos de SOHO descubrieron dos pequeños fragmentos de cometa a cierta distancia por delante del cuerpo principal, lo que indicaba que el cometa estaba cambiando activamente. Esta vez han detectado un tercer fragmento, otra ruta de exploración que indica que el cometa aún está evolucionando.
Los científicos consideran que el cometa 96P es interesante porque tiene una composición inusual y es el padre de una familia grande y diversa, que se refiere a un grupo de cometas que comparten una órbita común y se originaron de un cometa parental mucho más grande que durante milenios fragmentó en fragmentos más pequeños. El cometa 96P es el padre de dos grupos de cometas separados, los cuales fueron descubiertos por científicos ciudadanos que estudian los datos del SOHO, así como también varias corrientes de meteoritos que cruzan la Tierra. Al estudiar la evolución en curso del cometa, los científicos pueden aprender más sobre la naturaleza y los orígenes de esta compleja familia.
Traducción de:

EL COMETA HALLEY COMO METÁFORA





Nos encanta el valor cultural de la aparición de los cometas. Pocas veces se ha resaltado el carácter periódico de los cometas en el arte, casi siempre aparece su carácter inesperado y ominoso. Una bella metáfora de la eternidad está en una canción clave de la serie Twin Peaks. Aparece en el final de la segunda temporada, en un momento sumamente triste. Y volvió a aparecer en la vuelta de la serie en la temporada 2017. Se llama “The world spins”,  fue escrito por el propio David Lynch y la música es del célebre Angelo Badalamenti. La letra dice así:

Moving near the edge at night
Dust is dancing in the space
A dog and bird are far away
The sun comes up and down each day
Light and shadow change the walls
Halley’s comet’s come and gone
The things I touch are made of stone
Falling through this night alone
Love
Don’t go away
Come back this way
Come back and stay
Forever and ever
Please stay
Dust is dancing in the space
A dog and bird are far away
The sun comes up and down each day
The river flows out to the sea
Love
Don’t go away
Come back this way
Come back and stay
Forever and ever
The world spins

La escena es en el bar de Twin Peaks, el típico road bar en el que se reúnen los pobladores a la noche. Es sumamente importante en la trama de las dos primeras temporadas, no tanto en la tercera de 2017, pero todos los episodios terminan con una especie de regalo de Lynch, un tema en vivo propio de su gusto, lo que agrega un elemento de belleza imprevista, música delicada en un escenario en el que deberían sonar bandas de rock o country en la vida real.

viernes, 9 de febrero de 2018

EL COMETA HALLEY EN ARGENTINA. 1910

En una vieja entrada, de enero de 2014, recorríamos a grandes rasgos la galería de temores que los cometas han inspirado a la humanidad. No queríamos caer en la clásica condena de la superstición en nombre del moderno espíritu científico, sino tratar de comprender la causa de ese temor, que en nuestro siglo pueden parecer irracionales pero no lo eran para la ciencia de siglos anteriores.
En esa entrada decíamos:
“Para el tan esperado retorno del cometa Halley en 1910 los temores parecían haberse disipado, pero seguían latentes. Meses antes de la fecha de su máximo acercamiento a la tierra, distintos observatorios informaron que el análisis espectográfico de la luz reflejada por los cometas mostraba que entre los gases que formaban la cola se encontraba el gas cianógeno, un veneno letal relacionado con el cianuro. A partir de esa afirmación, algunos astrónomos sostuvieron que si la Tierra atravesara la cola de un cometa el cianógeno aniquilaría todo rastro de vida. El más famoso de ellos era Camile Flammarion, astrónomo y divulgador muy reconocido, cuya fama solo puede compararse con la que en nuestra época tuvo Carl Sagan. Lo cierto es que estudios posteriores determinaron que el gas estaba tan diluido que era perfectamente inocuo, pero no todos leen las desmentidas de las noticias sensacionales. Hoy vemos a muchos cometas brillando verdes en las astrofotografías, por la reacción del cianógeno con la luz solar. Cuando las tapas de los principales diarios del mundo anunciaron que la Tierra atravesaría la cola del cometa Halley el 18 de mayo de 1910, todos recordaron las admoniciones de Flammarion y corrieron a conseguir las máscaras antigás y las píldoras anti-cometa que comerciantes inescrupulosos vendían. Pero el mundo siguió su curso”.
El fatídico día para que la Tierra pasara por la cola supuestamente venenosa del Halley era el 18 de mayo de 1910. El lector argentino se percatara de la cercanía con una fecha trascendental. El 25 de mayo de 1910 nuestro país celebraría el Centenario de la Revolución del 25 de Mayo de 1810, el comienzo de nuestra independencia.
Como dijimos, es fácil burlarse a la distancia, pero debemos dimensionar las palabras del astrónomo más conocido de la época anunciando un hecho probable desde el punto de vista astronómico. Las historias de suicidios frecuentes ante el evento cometario suelen ser minimizadas por los libros de divulgación astronómica.
¿Qué pasó en la Argentina del Centenario?
“Vea por cinco centavos al cometa de Halley. Conozca la causa de su muerte”, pregonaba un curioso cartel a pocas cuadras de la Plaza de Mayo, colocado por un buscavida devenido astrónomo callejero sacando unos pesos con un improvisado telescopio, según Daniel Balmaceda (Historias insólitas de la historia argentina,Editorial Norma, Bs.As., 2008, págs..210 y siguientes). Y “Se llenó de plata. También hizo su negocio a señora Julia V., de la calle Sarandí al 200, “célebre sonámbula y espiritista”, según indicaba el aviso que publicó. Doña Julia aseguraba que nadie moriría envenenado por los gases del coludo, pero los predestinados a dejar este mundo debían visitarla, ya que ella iba a encargarse de salvarlos mediante “un simple método curativo psicológico”. La calle Sarandí se pobló de incautos” (pag.211).
Don Francisco Tulio Míguez vio el negocio de los bunkers. “Las casas de Míguez se hallaban en el partido de San Martín, en el conurbano bonaerense, a corta distancia de la estación de tren. Estaban bajo tierra y disponían de cuatro ventanitas, casi a ras del piso, que permitían espiar hacia los cuatro puntos cardinales para ver cómo se acababa el mundo. En esos refugios de dos ambientes-eran dos cuartos de ocho metros cuadrados cada uno, sin baño-cinco personas podían permanecer setenta y dos horas, gracias a unos tubos de oxígeno. Míguez construyó tres bunkers, pero solo puso a la venta dos, y se los compraron. El tercero se lo reservó para él y sus padres” (pág.211).
No era para menos, si el propio director del Observatorio de La Plata, el italiano Francesco Porro de Somenzi, aseguraba que Flammarion estaba en lo cierto.
Lo que más impresiona la dimensión de la tragedia que, al menos en Argentina, pero seguramente en todo el mundo, generó la errada profecía de Flammarion. El número de suicidios entre el 1 de enero y el 18 de mayo de 1910 fue 437, altísimo para la época y la población de nuestro país, lo que prueba la histeria suicida. Además Balmaceda nos cuenta varios casos, con nombre y apellido, como el de Elvira de 20 años, que había concedido “esa prueba de amor que usted tanto me había rogado” y que sabe “que no tendré el valor para enfrentar el juicio final que se anuncia. Tengo miedo de confesar a mi Dios mi falta” (pág.208) o el del matrimonio Julián y Magdalena Sabarots, que se suicidaron tres días después de casarse: “Habían decidido ser marido y mujer antes de que llegara el fin del mundo. Pero no soportaban la idea de morir asfixiados por los gases del cometa”(pág.212). Hubieran esperado un poco…
Mas sobre Flammarion y los cometas:
http://cometasentrerios.blogspot.com.ar/2014/07/el-fin-del-mundo-de-camille-flammarion.html

jueves, 1 de febrero de 2018

EL ACERCAMIENTO DEL C/2013 A1 SIDING SPRING A MARTE PROVOCÓ LA MAS GRANDE LLUVIA DE METEOROS JAMÁS REGISTRADA (EN COMBINACIÓN CON UNA EYECCIÓN DE MASA CORONAL)

Traducción de:


Imagen del cometa Siding Spring antes y después del filtrado, según lo capturado por Wide Field Camera 3 en el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.
Crédito: NASA, ESA y J.-Y. Li (Instituto de Ciencias Planetarias)
Cuando el cometa C/2013 A1 (Siding Spring) pasó a solo 140,000 kilómetros de Marte el 19 de octubre de 2014, depositando una gran cantidad de escombros en la atmósfera marciana, las agencias espaciales coordinaron múltiples naves espaciales para presenciar la mayor lluvia de meteoros en la historia. Fue una oportunidad única, ya que este tipo de evento planetario ocurre solo una vez cada 100,000 años. Sin embargo, los científicos que analizaron los datos encontraron que una Eyección de Masa Coronal (CME) muy potente lanzada por el Sol también llegó a Marte 44 horas antes del cometa, creando disturbios significativos en la atmósfera superior marciana y complicando el análisis de los datos. Los resultados que describen los efectos combinados del cometa y la CME en toda la atmósfera marciana se presentó en una sesión especial en el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria (EPSC) 2017 en Riga el jueves 21 de septiembre.
La doctora Beatriz Sánchez-Cano, de la Universidad de Leicester y coorganizadora de la sesión, explica: "El Cometa Siding Spring voló muy cerca de Marte, a un tercio de la distancia Tierra-Luna. Este es uno de los eventos planetarios más emocionantes que veremos en nuestra vida. Marte fue literalmente engullido por el coma, la atmósfera exterior del cometa, durante varias horas. Sin embargo, un análisis más profundo de los datos muestra que la interacción del cometa con Marte es mucho más difícil de entender de lo que esperábamos debido a los efectos de una CME que golpeó a Marte unas horas antes. Además, el encuentro tuvo lugar en el momento álgido de la temporada de polvo marciana. Necesitamos comprender el contexto completo de las observaciones para separar los efectos cometarios reales en Marte".
Las CME ocurren cuando las líneas del campo magnético en la superficie visible del Sol se enredan y se rompen, liberando grandes cantidades de partículas cargadas eléctricamente al espacio. El periodo anterior, durante y después del encuentro del cometa Siding Spring con Marte fue uno de los períodos más perturbados del ciclo solar actual. La CME se lanzó desde el grupo de manchas solares más grande observado en los últimos 24 años y se detectaron varias erupciones solares adicionales que habrían impactado en Marte en esta época.
Sánchez-Cano ha investigado la interacción del cometa con partículas energéticas del Sol, y los efectos de la CME y el encuentro del cometa en la atmósfera de Marte, utilizando los datos de la misión de la ESA Mars Express,  los orbitadores MAVEN y Mars Odyssey  y el rover Curiosity de la NASA. Sus resultados muestran claros signos de "lluvias" de iones de oxígeno y polvo energéticos desde el momento en que Marte estuvo dentro del coma hasta 35 horas después del punto mas cercano del acercamiento del cometa. Estos iones, muy probablemente del cometa, fueron acelerados por el viento solar altamente activo durante el encuentro del cometa y liberados en la atmósfera marciana. Esto creó una capa extra conductora de la electricidad (ionosfera) a un nivel más bajo que la ionosfera usual del planeta. Ninguna de esas partículas parece haber llegado a la superficie marciana como lo observó el rover Curiosity, lo que confirma que fueron absorbidas en la atmósfera.
El profesor Mats Holmström, del Swedish Institute of Space Physics, quien presentará los primeros resultados del encuentro con el instrumento ASPERA-3 de Mars Express, dice: "Nuestros datos y modelos muestran que las capas superiores de la atmósfera marciana fueron perturbadas por el paso del cometa. La precipitación desde el cometa fue principalmente agua, ya sea en forma de moléculas neutras o descompuesta en iones a través de interacciones con la luz. Sin embargo, los resultados de ASPERA-3 muestran que la cantidad de agua ionizada que interactúo con la atmósfera marciana fue mucho más pequeña de lo esperado, en comparación con la cantidad de moléculas de agua neutra y partículas cargadas del viento solar. Esto significa que hubo menos iones que interactúaron con la atmósfera superior y más moléculas de agua interactuando a profundidades más bajas. Creemos que, debido a l tamaño y la actividad relativamente grandes del cometa, la mayoría del agua ionizada fue arrastrada por el viento solar en lugar de caer en la atmósfera de Marte”.
Matteo Crismani, de la University of Colorado en Boulder, presentará las observaciones del encuentro desde el orbitador MAVEN. Estas indican que la lluvia de meteoros fue la más grande en la historia registrada, alcanzando un máximo de 30 meteoros por segundo y durando hasta 3 horas. Los granos de polvo del cometa, que viajan a 200,000 kilómetros por hora, ingresaron a la atmósfera de Marte con suficiente energía para fundirse y liberar sus átomos constituyentes, como el magnesio y el hierro. Los datos del Espectrógrafo UltraViolet Imaging (IUVS) de MAVEN permitieron a Crismani y sus colegas determinar la composición de estas especies metálicas, cómo evolucionaron y cómo se movieron a través de la atmósfera marciana.